Дикие кактусы расцвели в астраханских степях

Только пять дней в году в степях Харабалинского района Астраханской области длится период массового цветения диких кактусов из рода опунции - опунции скрученноиглой (Opuntia tortispina). Это удивительное зрелище.

Кактусы в харабалинской степи появились в конце девятнадцатого века, когда на территории урочища Кордон располагался Хошеутовский опорный пункт Российской академии наук. Перед русскими учёными стояла задача предотвратить эрозию почв и озеленить бесплодные земли астраханской полупустыни, так как песчаные заносы на железной дороге приводили в этих местах к крушениям поездов. В результате экспериментальных работ ученых были высажены многие виды растений, в числе которых оказался и американский кактус опунция скрученноиглая (Opuntia tortispina). Известно её точное место рождения — Команчи плэйнс, Кордильеры. Из 470 известных миру видов опунций этот вид самый живучий и неприхотливый. Занесённые в астраханские степи опунции акклиматизировались, одичали и расселились достаточно широко, став удивительным элементом природного ландшафта нашего края. Примечательно, что кактусы сумели приспособиться к резко континентальному климату с лютыми морозами зимой и сильной жарой летом. Уже более столетия они живут на земле Прикаспия, несмотря на недостаток воды и меры по искоренению со стороны местных животноводов.

Астраханские опунции низкорослы. Они имеют мясистые круглые стебли уплощенной формы, которые ветвятся и образуют невысокие кусты диаметром в 2-4 метра. Растения покрыты длинными колючками от 7 до 12 см – кладодиями, а также - мельчайшими специфическими колючками с крохотными крючковидными выростами на концах – глохидиями, которые являются характерным признаком, объединяющим все виды опунций. При малейшем прикосновении к кактусу глохидиилегко обламываются и моментально впиваются в кожу или одежду, чем приносят немало проблем скоту, прельстившемуся зелеными сочными стеблями кактусов среди выжженной солнцем степи в летнюю пору.

В 1995 году в целях сохранения диких опунций в Харабалинском районе Астраханской области Постановлением Главы Администрации Астраханской области был организован памятник природы. С тех пор опунция находится под охраной государства.

Цветет кактус в конце мая - начале июня большими желтыми цветками. Каждый крупный, блестящий солнечно-желтый цветок этого кактуса, расцветая, живет всего один день. Множество тычинок, словно живые кисточки, выглядывающие из чашечки цветка, готовы при малейшем прикосновении насекомого-опылителя сомкнуться и превратиться в своеобразный «домик» для посетителя.  По преданиям, когда цветок кактуса раскрывается, можно загадать желание, которое в скором времени исполнится.

Пучок нераспустившихся бутонов опунции может содержать более десятка будущих цветков, распускающихся по очереди день за днем. Это-то и позволяет наблюдать цветение кактусов в течение нескольких дней. Цветки крепятся к растению короткой трубчатой цветоножкой, которая, поспевая, превращается в колючий ярко-малиновый плод. Плоды опунции довольно крупные (до 4 см), мясистые. Внутри находятся мелкие семена. Мякоть плода опунции сладкая, освежающая; по вкусу напоминает сочную грушу или клубнику (но намного водянистей). Разные народы называют их «индейская смоква», «фиги индейцев», «туна», «колючая груша». В современной Италии плоды опунции можно свободно купить в супермаркетах.

Ученые не сомневаются, что дальнейшее изучение акклиматизировавшегося в астраханских степях кактуса опунции позволит выяснить перспективы его использования в декоративных и пищевых целях.

служба природопользования и охраны окружающей среды Астраханской области